Orca ‘apocalipsis’: la mitad de las orcas condenadas a morir por la contaminación

Los productos químicos de PCB prohibidos siguen dañando gravemente a los animales, pero el Ártico podría ser un refugio
Según un nuevo estudio importante, al menos la mitad de las poblaciones de ballenas asesinas del mundo están condenadas a la extinción debido a la contaminación tóxica y persistente de los océanos.

Aunque los productos químicos tóxicos, los PCB, han sido prohibidos durante décadas, todavía se están filtrando en los mares. Se concentran en la cadena alimenticia; como resultado, las orcas, los principales depredadores, son los animales más contaminados del planeta. Peor aún, su leche rica en grasa pasa en dosis muy altas a sus terneros recién nacidos.

Las concentraciones de PCB que se encuentran en las ballenas asesinas pueden ser 100 veces más seguras y dañar gravemente los órganos reproductores, causar cáncer y dañar el sistema inmunológico. La nueva investigación analizó las perspectivas de las poblaciones de ballenas asesinas durante el próximo siglo y descubrió que las poblaciones marinas de países industrializados podrían desaparecer en un plazo de 30 a 50 años.

Entre los que están en mayor riesgo está el último pod del Reino Unido , donde una muerte reciente reveló uno de los niveles de PCB más altos jamás registrados. Otros en Gibraltar, Japón y Brasil y en el Pacífico nororiental también corren un gran peligro. Las orcas son uno de los mamíferos más extendidos en la tierra, pero ya se han perdido en el Mar del Norte, alrededor de España y muchos otros lugares.

“Es como un apocalipsis de ballena asesina”, dijo Paul Jepson en la Sociedad Zoológica de Londres, parte del equipo de investigación internacional detrás del nuevo estudio. “Incluso en una condición prístina, se reproducen muy lentamente”. Las ballenas asesinas sanas tardan 20 años en alcanzar la madurez sexual máxima y 18 meses en gestar un ternero.

Los PCB se utilizaron en todo el mundo desde la década de 1930 en componentes eléctricos, plásticos y pinturas, pero su toxicidad se conoce desde hace 50 años. Fueron prohibidos por las naciones en los años 70 y 80, pero el 80% de los 1 millón de toneladas producidas aún no se han destruido y todavía se están filtrando a los mares desde vertederos y otras fuentes.

El Convenio internacional de Estocolmo sobre contaminantes orgánicos persistentes entró en vigor en 2004 para abordar el problema, pero Jepson dijo que la limpieza está muy retrasada. “Creo que el Convenio de Estocolmo está fallando”, dijo. “La única área en la que soy optimista es Estados Unidos. Solo ellos produjeron el 50% de todos los PCB, pero han estado bajando los niveles de PCB constantemente durante décadas. Todo lo que hemos hecho en Europa es prohibirlos y luego esperar que se vayan “.

Los investigadores dijeron que los PCB son solo un contaminante que se encuentra en las ballenas asesinas, con “una larga lista de contaminantes adicionales conocidos y aún no medidos”. Otros problemas para las ballenas asesinas incluyen la pérdida de especies clave de presas como el atún y los tiburones debido a la sobrepesca y también a la creciente contaminación por ruido submarino.

La nueva investigación, publicada en la revista Science , examinó la contaminación de PCB en 351 orcas, el mayor análisis hasta el momento. Luego, los científicos tomaron los datos existentes sobre cómo los PCB afectan la supervivencia de las becerras y los sistemas inmunológicos en las ballenas y utilizaron esto para modelar cómo las poblaciones se desempeñarán en el futuro. “Las poblaciones de Japón, Brasil, Pacífico Nororiental, Estrecho de Gibraltar y el Reino Unido están tendiendo a colapsar”, concluyeron.

Lucy Babey, directora adjunta del grupo de conservación Orca , dijo: “Nuestros fallos abismales para controlar la contaminación química que termina en nuestros océanos han causado una catástrofe de ballena asesina en una escala épica. Es esencial que los requisitos para deshacerse de los PCB de forma segura en virtud del Convenio de Estocolmo sean legalmente vinculantes en la próxima reunión de mayo de 2019 para ayudar a detener este escándalo “. Los científicos han encontrado previamente niveles” extraordinarios “de contaminación tóxica incluso en Mariana, a 10 km de profundidad. trinchera en el océano pacífico.

“Este nuevo estudio es una alerta roja global sobre el estado de nuestros océanos”, dijo Jennifer Lonsdale, presidenta del grupo de ballenas Wildlife and Countryside Link . “Si el gobierno del Reino Unido quiere que su [propuesta] Ley de Medio Ambiente sea líder mundial, debe establecer objetivos ambiciosos para la eliminación de PCB y protegerla contra la contaminación química de nuestras aguas”.

La investigación muestra que las poblaciones de ballenas asesinas en el norte, cerca de Noruega, Islandia, Canadá y las Islas Feroe, están mucho menos contaminadas debido a su distancia de las principales fuentes de PCB. “Lo único que me da esperanza sobre las orcas a largo plazo es, sí, vamos a perder poblaciones en todas las áreas industrializadas, pero hay poblaciones que se están desempeñando razonablemente bien en el Ártico”, dijo Jepson.

Si se pudiera lograr una limpieza global, que llevaría décadas, estas poblaciones podrían repoblar regiones vacías, dijo, señalando que las orcas son muy inteligentes, tienen fuertes vínculos familiares y cazan en paquetes. “Es una especie increíblemente adaptable: han podido [vivir] desde el Ártico hasta la Antártica y en todas partes”.