Debido a su exposición incomparable a los desastres naturales, Manizales, en el centro de Colombia, es reconocida mundialmente por su enfoque innovador para la prevención y la respuesta.

En la tarde del 13 de noviembre de 1985, Luz Estrella Arias fue en casa con su hija pequeña en Río Claro, una aldea en Caldas en el corazón de la región cafetera de Colombia. Cuando escuchó el rugido, al principio pensó que era un camión volcado. Entonces ella escuchó los gritos.

“Mi primer instinto fue quedarme en la casa”, dice ella. “Mi esposo tenía un gallo de premio que no podíamos permitirnos perder. Pero entonces el agua comenzó a entrar, así que agarré a mi hija y salí. El agua me derribó, pero me las arreglé para agarrar una planta de café y aguantarme. Ella se balancea desde uno de los pilares de su porche, recreando el gesto.

Arías fue afortunado; su casa estaba más arriba en las laderas de Río Claro. Más de 250 de sus vecinos en el valle de abajo no tuvieron tanta suerte: fueron arrasados ​​por el agua y las rocas arrojadas por la erupción de Nevado del Ruiz, un volcán a 15 km (nueve millas) al este. Tomó meses limpiar los escombros y recuperar los cuerpos.

En el lado este del volcán, sin embargo, el daño fue catastrófico. Cuando un piloto llamó por teléfono al entonces presidente Belisario Betancur para decirle que la ciudad de Armero había sido “borrada del mapa”, el presidente le dijo que no exagerara. Pero no fue así: dos tercios de los 29,000 habitantes murieron en el deslizamiento de tierra, el peor desastre natural en la historia de Colombia.

Extendida sobre una serie de cordilleras montañosas a la sombra de Nevado del Ruiz, esta área urbana se enfrenta a una gran cantidad de riesgos de desastres naturales que probablemente no coincidirán en ningún otro lugar del mundo. La ciudad de Manizales, la capital de Caldas, experimentó seis grandes terremotos en el siglo XX, incluido uno de magnitud 6.2, que causó la muerte de 2.000 personas en la ciudad vecina de Armenia. Las erupciones completas de Ruiz como la de 1985 son raras, pero el volcán con frecuencia arroja ceniza que cubre la ciudad y cierra el aeropuerto. El terreno montañoso de la región, mientras tanto, crea un microclima propenso a las lluvias torrenciales y las condiciones ideales para los deslaves.

Los 400,000 ciudadanos de la ciudad han aprendido a vivir con su situación precaria. Sus fundadores eran arrieros, que operaban entre Bogotá y la costa del Pacífico, y los caldenses, como se llama a los habitantes de la región, eran conocidos por su resistencia. Estimulados por las amargas lecciones de la tragedia de Armero, ahora se han ganado una nueva reputación: por una buena política pública.

Manizales se ha convertido en una referencia mundial para la reducción del riesgo de desastres. En las paredes de la oficina del Servicio Geológico de Colombia, una docena de pantallas de plasma transmiten la actividad sísmica, las imágenes satelitales y las imágenes de la cámara web del volcán cercano. Con cerca de 150 sensores y puntos de datos, Ruiz es uno de los volcanes más monitoreados del mundo.

Mientras tanto, en los barrios más pobres de la ciudad, se está trabajando para estabilizar las laderas cubiertas de hierba con concreto, y para cavar canales de escorrentía para mitigar las inundaciones. La ciudad tiene un mapa que evalúa el riesgo a edificios individuales. Los sensores también proporcionan análisis automatizados en tiempo real de inundaciones y terremotos.

El terreno montañoso de la región crea un microclima propenso a la lluvia torrencial y las condiciones ideales para el deslizamiento de tierra.
“En el caso de un terremoto, los daños potenciales a los edificios se calculan automáticamente, lo que permite a las autoridades comenzar a desplegar recursos en las áreas más afectadas en cuestión de minutos”, dice Mario Salgado-Gálvez, un especialista en riesgo sísmico colombiano. “Manizales es reconocida en todo el mundo por su enfoque innovador para prevenir y responder a los desastres”.

El éxito particular de la ciudad se basa en la política, en lugar de la tecnología. Colombia ya exige a todos los municipios que realicen evaluaciones exhaustivas de los riesgos y actividades de mitigación, pero la reducción del riesgo de desastres se debe a una falta de voluntad política. Los gobernadores y alcaldes tienden a ver los proyectos visibles, como escuelas o estadios deportivos, como mejores inversiones para sus propias perspectivas políticas en lugar de gastar en una capacidad de recuperación más prosaica ante desastres, que se amortiza en algún momento indefinido en el futuro. Aún no se han implementado casi dos tercios de los planes regionales de uso de la tierra requeridos por el sistema nacional de Colombia.

En Manizales, sin embargo, la experiencia ha generado conciencia en la comunidad.

“Hemos tenido que aprender de nuestros desastres anteriores”, dice José Octavio Cardona, alcalde de la ciudad, desde una oficina en el último piso que mira la ciudad hacia el volcán. “La prevención de riesgos se ha convertido en parte de nuestra cultura. Los ciudadanos entienden la importancia de invertir en prevención ”.

Con cerca de 150 sensores y puntos de datos, Ruiz es uno de los volcanes más monitoreados del mundo.
La ciudad financia sus proyectos a través de una variedad de métodos. Hay un impuesto ambiental. Se cobra una prima de seguro colectivo con subsidio cruzado en las propiedades, lo que significa que los sectores de mayores ingresos cubren los grupos más pobres. Las ventajas fiscales también se ofrecen a los propietarios que reducen la vulnerabilidad de sus propiedades.

Cada octubre, la ciudad celebra una “semana de prevención”, en la que se practican simulacros de emergencia, no solo para desastres naturales, sino también para accidentes de tráfico e incendios. Este año, la atención se centra en capacitar a los 60,000 escolares de Caldas, a menudo los más vulnerables en un desastre, en cómo reaccionar ante terremotos y derrumbes.

La complacencia es el enemigo. “Lo que hagamos nunca es suficiente”, dice Cardona. En abril de 2017, las lluvias intensas causaron más de 300 deslizamientos y mataron a 17 personas. Sin embargo, dentro de una semana, gracias a los precisos sistemas de alerta y respuesta, se despejaron las carreteras y la ciudad estaba funcionando nuevamente.

Sin embargo, los recordatorios de los peligros de la falta de preparación están en todas partes. Un mes antes, en la ciudad de Mocoa, en el sur del país, una tormenta similar causó uno de los desastres más mortales en Colombia de la última década, cuando los deslizamientos de tierra mataron a más de 250 personas. Otros 30,000 fueron evacuados y los esfuerzos de recuperación tomaron cerca de seis meses.

De regreso en Río Claro, la cáscara destruida de la iglesia destruida por la erupción de 1985 es otro recordatorio. Al otro lado de la carretera, se han erigido tres sirenas negras para alertar a los ciudadanos en caso de evacuación.

Arias ahora vive más arriba en la montaña, en un nuevo asentamiento, parte de un programa de reubicación que ha llevado a miles de familias a salir de las zonas propensas a las inundaciones. Recibió capacitación sobre cómo responder a una emergencia y dice que ahora se siente mucho más preparada que en 1985. Piensa en volver a reunirse con su esposo el día después de la erupción.

“Pensé que estaría furioso por el gallo, pero él solo me abrazó y me dijo que lo único que importaba era que estaba a salvo”.